台灣漢人虎爺信仰的源起,可從虎爺的來源開始探討;祂最早是先民來台墾荒時帶來的,歷經幾代變化,目前台灣漢人的虎爺信仰,已有部分並非源自中國大陸,台灣廟宇中的虎爺由來大約可分成下列幾種。

  █【隨先民渡海來台】

  
在這類傳說中,虎爺原本是真正的老虎,因其殘暴凶猛、作惡害人,造成地方上的困擾及傷害,於是人們祈求土地公或城隍爺阻止其惡行。後來老虎被管轄地方的土地公或城隍爺收伏了,不只不再傷人,更成為土地公或城隍爺的座騎,具有了神力,因此被人們尊稱為虎爺,嗣後又被先民從原鄉「請」到台灣來。

  █【分香自本地其他廟宇】

  
有些廟宇中的虎爺因為神威顯赫,靈感的事蹟流傳到其他地區,為其他地區的人們所仰慕,於是出現了分香的情況。以嘉義新港奉天宮的虎爺為例,因為傳說奉天宮的虎爺常顯靈保佑大眾,因此到嘉義新港奉天宮請求虎爺分香的情況相當普遍,台灣各地也幾乎都有新港虎爺分香的蹤影。

  █【隨土地公入祀】

  
有些廟宇中的主神並非土地公,但因廟中配祀土地公之故,虎爺隨著土地公進入這些廟宇,在這種情況下,虎爺的位置是在土地公的而非主神的神位之下。以高雄左營慈德宮為例,廟中的主神為媽祖和土地公;根據廟中沿革誌的說明,慈德宮最早僅為土地公祠,在清道光年間從元帝廟迎奉天上聖母後,才形成了媽祖和土地公共同為主神的情形,廟名也改為「慈德宮」。而虎爺在慈德宮的前身——土地公祠的時候,就已經隨著土地公受人們供奉了,慈德宮建立之後,虎爺仍然隨著土地公,受到人們的祭拜。

  █【與道教神明同受祭祀】

  
道教中的某些神明和老虎的關係很密切,例如:保生大帝收伏殘暴傷人的老虎,而老虎也成為保生大帝的腳力;老虎為張天師固守煉丹爐,同時也是張天師的座騎;武財神趙公明的座騎為黑虎將軍。跟隨著這些神明的老虎,在廟宇中隨著神明受到人們的祭祀,也被尊稱為虎爺。

本單元出自於遠足文化出版之【台灣的虎爺信仰】一書