明嘉靖23年(1544),葡萄牙人航經台灣海峽,驚望山嶽如畫,林木青蔥,讚嘆「Ilha Formosa」(「美麗之島」之意),歐人初次發現台灣,同時開啟覬覦野心。

  明隆慶、萬曆年間(1567∼1620),西班牙與葡萄牙二國商隊先後東來,對中國貿易的競爭與日俱增,日本人於萬曆8∼45年間(1580∼1617)亦曾屢犯台灣未逞。萬曆37年(1609),荷蘭人曾入據澎湖,伐木築寨為久居計,留滯4月餘後退出。

●荷蘭人據台

  明天啟三年(1623),荷提督率艦來台,於大員港口一鯤鯓(沙洲)築竹砦(竹寨),駐軍116名以防原住民襲擊,隔年(1624)改築四稜城堡,3年後(1627)更名為熱蘭遮(Zeelandia),並以燒磚砌石改建,漢人稱為王城、紅毛城、赤崁城、安平城、大員城等(今安平古堡),「台灣」為「大員」之閩南同音字。

  城堡對岸為普羅民遮(Provintia)庄院(今台南市區),為當年漢移民的聚居地,明永曆7年(1653)其地築設城樓命名赤崁,與赤崁城成犄角之勢。台灣雖盛產木石,但當時取得不易,建城所需木石與工匠,尚須購雇自福建、日本及爪哇等地。

  荷蘭據台初期,在回報荷督府的陳述中曾提及:其地有鹿、山羊、野豬等獸及雉兔等群生,生產項目包括獵鹿、種稻、植蔗、捕魚。勞動人口漢族約有1,000名,具產業規模的耕地面積計15,252Morgen(13,060公頃),漁船有200艘。

●西班牙人據台

  荷人據台後2年(1626),西班牙人航海而至,占據北台灣沿岸從事採硫、掘煤,在社寮島建雞籠城(San Salvado),並於滬尾(今淡水鎮)築紅毛城(San Domingo),與中國通商頻繁。

  荷蘭與西班牙分據台灣南北,勢成短兵相接。明崇禎15年(1642),荷水師北上登陸,西人適有事於呂宋的南島岷答那峨,不戰而降,退出台灣,計入據17年(1626∼1642)。崇禎17年(1644),荷人打通大員到滬尾的南北通道,以經營南北地區的貨殖。

●日本人覬覦

  17世紀,東洋商貿已由澎湖轉移台灣,明吏曾捕獲倭船,所得貨物有蘇木、胡椒等,皆南洋產物,日人因而覬覦台灣的商業地位,冀望北圖朝鮮,南謀台灣。荷人據台當年(1624),日人有馬晴信即奉幕府之命來台調查;荷據初期,日人常因貿易利害與荷人衝突,每年派出2、3艘船來台向土著購買鹿皮。荷據期間,台灣輸出日本的鹿皮,於1638年達15萬餘張,之後漸減。

  荷蘭人在普羅民遮設商館以理商務,其由台灣直接輸往大陸的土產有鹿角、鹿脯、籐條以及稻米、硫磺等,輸往日本除鹿皮外也有蔗糖(1658年產量1.7萬石,即1,020公噸)。

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