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56歲美國女太空人 創多項紀錄(105年12月8日)
文/林樂
 現年五十六歲、美國國家航空暨太空總署(NASA)的資深女太空人惠特森(Peggy Whitson),今年十一月十九日與法國太空人佩斯凱、俄羅斯太空人諾維茲基,共同搭乘俄羅斯聯合號太空船飛抵國際太空站(ISS),惠特森這趟任務將打破多項紀錄。

 惠特森生於一九六○年,九歲就立志成為太空人,但是她大學畢業之後,先攻讀生化博士學位,一九八九年加入NASA底下的詹森太空中心,從事研究工作。
 一九九六年惠特森開始接受太空人訓練,並在二○○二年六月五日首度飛抵國際太空站,完成登上太空的夢想。
 二○○七年十月十日惠特森二度飛抵國際太空站,並擔任指揮官,成為國際太空站的首名女指揮官。她兩度進駐國際太空站,在太空中總計停留三百七十七天,執行六次太空漫遊。

 這次惠特森第三度飛抵國際太空站,將再次擔任指揮官,成為唯一第二度坐上這個位置的女性。這趟任務預計明年五月返回地球,屆時她停留在太空的天數,將打破美國太空人威廉斯(Jeffrey Williams)不久前才創下的五百三十四天紀錄,成為停留在太空最久的美國太空人。
 明年二月,惠特森將在太空站度過五十七歲生日,成為待在太空中最年長的女太空人,打破美國女太空人摩根(Barbara Morgan)二○○七年八月八日以五十五歲登上太空的紀錄。

 這次登上太空,惠特森和其他太空人將非常忙碌,除了從事一連串科學研究,還要進行兩次太空漫步,檢查國際太空站的儀器和設備。
 NASA署長伯爾登說:「對全世界的女性而言,惠特森絕對是了不起的典範,作為她的朋友和同事,我感到相當光榮。」 
 雖然年齡不小,但惠特森認為這是她的優勢。她在行前受訪時說:「因為我年紀大,知道在國際太空站裡會有什麼狀況,也知道任務的輕重緩急。」
 惠特森表示,她的夢想是希望在有生之年,能親眼看到人類登陸火星。

探索太空女性不缺席 美國人數最多
 長久以來,人類對太空的探索前仆後繼,而女性在這個過程中並未缺席。截至今年七月為止,全球共有五百三十七名太空人登上太空,女性有六十人,占九分之一。當中有四十五名女性來自美國,四人來自蘇聯(俄羅斯),加拿大、日本和中國各兩人,法國、印度、南韓、英國、義大利各一人。

 史上第一個登上太空的女太空人是蘇聯的泰勒斯可娃(Valentina Tereshkova),她在一九六三年六月十六日單獨搭乘「東方六號」太空船進入太空,以三天時間完成繞行地球四十八圈的壯舉,也是迄今唯一單獨駕駛太空船完成太空飛行的女性。泰勒斯可娃今年十一月二十一日受訪時預言,俄羅斯將是第一個登陸火星的國家。

 美國NASA於一九五七年創立,但直到一九七八年才出現首名女太空人萊德(Sally Ride)。萊德在一九八三年六月十八日搭乘「挑戰者號」太空梭登上太空,成為美國首名進入太空的女性。
 萊德自NASA退休後,與朋友在二○○一年創辦科技公司,致力設計有趣的科學課程和讀物吸引中小學生,尤其是女生。萊德撰寫了七本有關太空的書,希望鼓勵兒童學習科學。

 萊德在二○一二年過世前曾受訪說:「科學或是工程絕不是男孩的專利,若我們希望未來的科技發展能更加進步,應該要好好培育女孩,女孩絕對能成為優秀的科學家或工程師,表現不會輸給男生。」
本單元由教育部學生事務及特殊教育司、國語日報聯合製作,每週四全版刊出
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