「爺爺,那個把土地分成很多很多一樣的正方形的埃及法老王一定是個很能幹的人!因為他很公平,不像我的老師,都只讓前幾名的小朋友出去玩。如果我們又去埃及博物館的話,你能讓我看看那個法老王的雕像嗎?」

  「說真的我不知道會不會有他的雕像,不過要是那天我們去倫敦的大英博物館的話,我會讓你看一樣非常令人興奮的東西,那就是有名的《蘭德紙草書》,那是十九世紀時,一位英國人蘭德先生在埃及的路克索發現的。這份文書長約五公尺,是四千年前的一位名叫阿梅斯的人將84個數學問題書寫在莎草紙上,也就是這84個數學題目讓我們認識了古埃及數學。有點像是,幾千年之後,我們的文明消失了,而有人找到了一個學生的數學筆記本,讓後來的人知道了我們的數學程度一樣,你不覺得這樣很吸引人嗎?」

  「豈止吸引人?簡直棒級了!今年我要努力把筆記做得整整齊齊的,搞不好……」

  「你要知道在阿梅斯的時代,埃及還沒有錢幣,當時所有的商業活動,像是東西的買賣或是工資的給付都是以值錢的物品來交換,所以常常要計算這個物品的價值。」

  「這個我知道,這就叫做以物易物。我們在學校也會這麼做,可是我們都會因此而吵架。」

  「這我懂,要達成協議並不容易。阿梅斯在那份文書裡正是論述這些日常問題,像是交換物品的份量,或是如何分配將麵包、啤酒、或是大麥分成不同的份數;他都是在談論這些算數和幾何學的問題,而每個問題都有它自己特殊的解決配方。」

  「那這些配方是阿梅斯想出來的嗎?還是有別人教他的?」

  「這些配方當然是埃及人好幾個世紀下來,將解決這類的問題經驗一代一代傳下來的成果。這一切都是從一萬年前開始的,沒錯,因為那個時候人們生活正經歷一個很重大的改變,就像是我們生活在資訊革命的時代一樣。」

  「是因為恐龍的關係嗎?我知道恐龍滅絕的原因可能是因為有個巨大的隕石掉到地球上,你也有看到那個電視節目嗎?」

  「不對,不對!恐龍好幾百萬年前就消失了。一直到一萬年之前,古代人還不是過著定居的生活,是以打獵跟採集果實為生,像這樣的生活,人們的需求並不多:只要丟擲石塊就可以打到獵物、動物的皮毛當衣物、睡在山洞裡,會稱他們為山頂洞人也不是沒有原因的。時代的改變就出現在人們停下來從隨處而居轉變為築家定居的時候。你要知道,一萬年前有個人,或著更好的,是一個女人有了偉大的發現,發現了人們可以把植物種子灑在土壤裡來耕種,也可以畜養動物來獲得奶、蛋跟肉。因此也就在靠近河流的地方定居了下來,河流可是個重要的條件,因為河水可以灌溉農作物,家畜也需要喝水…… 人則可以洗澡。」

本單元內容出自於圓神出版之《愛上幾何─義大利爺爺的生活實用數學課》一書